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«Parecía apocalíptico»: la tripulación describe la partida afgana

Sep 2, 2021

AP

Parecía un apocalipsis zombie.

Para los pilotos militares estadounidenses y la tripulación aérea a punto de hacer sus despegues finales fuera de Afganistán, el cielo se iluminó con fuegos artificiales y disparos esporádicos y el aeródromo se llenó de proyectiles maltrechos de aviones y equipos destruidos. Perros callejeros corrían por el asfalto. Y los combatientes talibanes, visibles en la oscuridad a través de la vista teñida de verde de las gafas de visión nocturna, caminaron por el aeródromo saludando con un extraño adiós.

Alineados en la pista del aeropuerto de Kabul el lunes por la noche estaban los últimos cinco C-17 en abandonar el país después de una evacuación caótica y mortal del puente aéreo que marcó el final de la participación de Estados Unidos en la guerra de Afganistán. En las últimas horas, no había más sistemas de defensa de cohetes para protegerlos en la pista, y nadie en el centro de control del aeropuerto para dirigirlos.

«Simplemente parecía apocalíptico», dijo el teniente coronel de la Fuerza Aérea Braden Coleman, quien estaba a cargo de monitorear el exterior de su avión en busca de fuego de artillería y otras amenazas. «Parecía una de esas películas de zombis donde todos los aviones habían sido destruidos, sus puertas estaban abiertas, las ruedas estaban rotas. Había un avión que se quemó todo el camino. Se podía ver que la cabina estaba allí, y todo el resto del avión parecía el esqueleto de un pez».

En entrevistas el miércoles con The Associated Press, miembros del 816º Escuadrón Expedicionario de Transporte Aéreo de la Fuerza Aérea que volaron en los últimos vuelos militares detallaron sus últimas horas tensas en lo que ha sido una salida oscura, emocional y divisiva de Estados Unidos de una guerra que ahora deja al país en manos del mismo enemigo talibán que una vez expulsó del poder.

«Definitivamente fue muy tenso, y definitivamente estábamos todos nerviosos observando todo lo que sucedía para asegurarnos de que estábamos listos», dijo el capitán de la Fuerza Aérea Kirby Wedan, piloto de MOOSE81, quien dirigió la formación final de cinco aviones.

Además del estrés, dijo, fue que sus aviones estaban estacionados en un área del aeropuerto que había sido atacada y violada en el pasado. En un momento durante la noche, un grupo de civiles llegó al aeródromo e intentó llegar a la aeronave, pero fueron detenidos por las tropas del Ejército que aseguraban el avión, dijo Wedan, quien es el jefe de la célula de planificación de la misión del escuadrón.

Justo detrás de su C-17 estaba MOOSE92, donde Coleman, el director de operaciones del 816º Escuadrón Expedicionario de Transporte Aéreo, estaba revisando sus propias listas de verificación para el despegue. Cuando le dijeron que subiera un poco más lejos, salió del avión para ayudar a dirigir a la tripulación a dónde ir.

«Tenía mis NVG puestas, mis gafas de visión nocturna, y tenía un Cuervo detrás de mí siguiéndome, asegurándome de que estaba, ya sabes, a salvo», dijo Coleman, refiriéndose a un miembro de las fuerzas de seguridad especialmente entrenadas que protegen los aviones de la Fuerza Aérea. «Fue un poco tenso, no voy a mentir. Pero supongo que realmente no piensas en eso en ese momento. Tú solo … haz lo que estás entrenado para hacer».

Durante más de tres horas, revisaron metódicamente unos 300 artículos en sus listas de verificación, empacando los últimos cuatro helicópteros Little Bird y asegurándose de que tuvieran todas sus tropas y equipos.

Desde la Base de la Fuerza Aérea Scott en Illinois, la general Jacqueline Van Ovost, comandante del Comando de Movilidad Aérea, observó en pantallas de video cómo el avión se alineaba para el despegue. Una pantalla mostraba un desplazamiento de la transmisión de chat mIRC, la aplicación de mensajes en línea que los militares usan para comunicarse. Y podía escuchar las órdenes del teniente coronel Alex Pelbath, un piloto que se desempeñaba como comandante de la misión para la partida final.

Uno por uno, a cada C-17 se le dijo que «encapsó» o cerrara la rampa. Luego la orden final de Pelbath: «Enjuague la fuerza». Con eso, Wedan comenzó a mover su C-17 por la pista.

«Definitivamente fue diferente. Nunca he estado en un aeródromo donde realmente no tuviera permiso para despegar», dijo Wedan, señalando la ausencia de control de tráfico aéreo en la torre.

A medida que despegaban en rápida sucesión, estallaron vítores de las tropas a bordo, la mayoría de ellas fuerzas de operaciones especiales y soldados de la 82ª División Aerotransportada.

«Fue un alivio visible», dijo Wedan. «Se podía decir que habían estado trabajando muy duro. Muchos de ellos no se habían duchado en un par de semanas. Todos estaban increíblemente cansados. … Se notaba que se sintieron aliviados de estar fuera de allí y que su misión se cumplió».

Cuando el último C-17 despejó el espacio aéreo de Kabul, Pelbath entregó un mensaje de bienvenida: «MAF Safe», abreviatura de decir que las Fuerzas Aéreas de Movilidad estaban fuera de peligro.

El mayor general Chris Donahue, comandante de la 82ª División Aerotransportada del Ejército de los Estados Unidos, había sido el último soldado en subir la rampa en el último C-17 para partir. Había estado a cargo de la seguridad de la misión de evacuación. Poco después de que el avión estuviera en el aire, envió su propio mensaje: «Trabajo bien hecho. Orgulloso de todos ustedes».

Hacinados en el suelo de la aeronave, las tropas exhaustas encontraron lugares para dormir. «Todos estaban sentados uno encima del otro, lo que pudiéramos hacer para que los suban al avión y los sacaran», dijo Wedan.

En 30 minutos, dijo, la mayoría en su avión estaban dormidos. Coleman estuvo de acuerdo.

«Bajé las escaleras y me advirtieron que no fuera al baño porque había demasiada gente frente a la puerta del lavabo», dijo Coleman. «Había un tipo que tenía una caja de botellas de agua que estaba usando como almohada. No sé cómo podría haber sido cómodo. Pero, oye, estaba profundamente dormido».

Su vuelo a Kuwait fue de unas cuatro horas de duración. Coleman dijo que su avión tuvo la suerte de tener baños adicionales. Wedan’s tenía solo uno, pero su equipo repartió dulces.

«Están cansados y están descansando ahora. Pero creo que, durante dos semanas y media, realmente viste por qué muchos de nosotros nos unimos», dijo Coleman, quien se alistó en 2001 después de los ataques del 11 de septiembre que desencadenaron la invasión estadounidense en Afganistán. «Ver a todos dar un paso adelante para hacer que esto suceda en la cantidad de tiempo que tardó en suceder, para sacar a 124,000 personas en menos de tres semanas. Quiero decir, no podría estar más orgulloso de ser piloto de C-17 hoy».

Paola Benítez

Paola Benítez | Periodista Comunicadora social mención periodismo. Con experiencia en comunicación digital, periodismo digital, manejo de redes sociales y boletines informativos. Ha trabajo como productora y presentadora radial. También colaboro como community manager de medios digitales y figuras políticas. Instagram: paobenitezj

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